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为什么没有诺贝尔数学奖?

时间:2013-01-22 05:26:42  来源:  作者:

 彭翕成 pxc417@126.com
武汉 华中师范大学国家数字化学习工程技术研究中心 430079

诺贝尔(Nobel, 1833~1896),瑞典化学家,硝酸甘油炸药的发明者。
诺贝尔因发明近代炸药(炸药早就有,但威力不大)而获得巨大财富,他的初衷是为了工业生产,譬如开发矿山、挖掘河道、修建铁路、开凿隧道,所以对自己改良的炸药用于战争感到痛心,于是在1895年立下遗嘱,用其遗产成立基金会,将基金产生的利息作为奖金。
诺贝尔在遗嘱中写道:奖金分为5份,分别奖励给在物理、化学、生理学或医学、文学、维护和平这五个方面做出杰出贡献的人。
我们常将数理化并称,物理和化学都设立奖项,为何数学不设立奖项?
于是有了种种猜测。其中流传最广、也最被人津津乐道的一种说法是诺贝尔的老婆或情人与数学家莱弗勒(Leffler)有奸情,而如果设立数学奖,莱弗勒最有可能获奖,于是诺贝尔故意不设置数学奖。
如果某人要坚持这种说法,他必须证明:
1:诺贝尔有老婆或情人;
2:诺贝尔的老婆或情人与数学家莱弗勒有奸情;
3:如果设立数学奖,莱弗勒最有可能获奖。
三个环节,任何一个出了问题,就得不出结论。
某人可能会说,大家都这么传,好多资料都这么写,为何要我去证明。你有能耐,你来推翻这种说法啊!
这样的说法有点耍无赖。如果没有确切的证据,那就属于捏造,是对诺贝尔的一种侮辱。
目前的资料表明,诺贝尔终生未娶。所谓诺贝尔老婆如何,纯属胡编乱造。而聪明点的人则会将老婆改为情人。
诺贝尔有没有结婚,这是容易考证的,因为诺贝尔距离现在也不是太久远,而且他名气这么大,必然会有热心人收集资料。但诺贝尔有没有情人,这就难说,因为情人常常是隐蔽的,并不公开。至于诺贝尔的情人与数学家莱弗勒有奸情,那更是私密。
老一辈的学者,如王国维,曾说过:断有易、断无难。意思是说有什么容易,有半个就是有;可是说没有什么则太困难了,要绝对没有才成立。假如有半个,说无什么就被推翻了。因此在学界有一个不成文的规定,就是断有不断无。
如果诺贝尔的书信或日记中,提到情人,就可以认为诺贝尔是有情人的。但若把诺贝尔的书信或日记全部检查完了,没提到情人,也不能断定没有情人。因为没有提及,并不表示就不存在。
幸好,要推翻这种谣言,我们只要否定三点中的任何一点即可,并不需要三点都否定。下面我们就讨论:如果设立数学奖,莱弗勒是不是最有可能获奖。
莱弗勒(Leffler)是谁,解决了数学中的什么问题,我估计很多人都不知道,以致大家在传这个故事的时候,常常以“一个数学家”代替。
按维基所述,莱弗勒全名Gösta Mittag-Leffler(1846~1927),瑞典数学家,主要贡献是在函数论方面。莱弗勒非常尊重妇女权利,作为1903年诺贝尔奖委员会的成员,他的干预使得委员会让步,最终颁奖给居里夫人和她的丈夫皮埃尔。
如果要列举20世纪初的数学家,我想下面这些名字大家更熟悉一些:希尔伯特、庞加莱、康托尔、F·克莱因、弗雷格……
你认为莱弗勒能PK过这些人物么?所以说诺贝尔因为私怨而不设置数学奖是站不住脚的。最有可能的情况是诺贝尔没有认识到数学的重要性。
我们现在将数学、物理、化学三者并称,但事实上三者的发展历史和相互关系相差很远。
17世纪以前,化学基本上没什么大的成果,长期处在炼金术的水平。直到1773年,拉瓦锡提出质量守恒定律,并以氧化还原反应解释燃烧现象,推翻了盛行于中世纪的燃素说,才开启了现代化学之路。拉瓦锡因此被尊崇为“化学之父”。
而在此之前,数学与物理已经有上千年的历史,而且这两个学科一开始就联系紧密,所以很多人既是数学家又是物理学家,譬如阿基米德、牛顿、欧拉、丹尼尔·伯努利等。但同时在数学和化学两个领域做出重大贡献的人则比较少,不信,你可以去找找看。
诺贝尔是一位天才发明家,他的发明更多来自于其敏锐的直觉和非凡的创造力,而不需要借助任何高等数学,其数学知识可能还没超出小学的四则运算。这是时代决定的,19世纪的化学研究基本上不需要高等数学。进入20世纪之后,数学在化学中的应用越来越大,但诺贝尔已经看不到了。
作为发明家和实业家,诺贝尔不设立数学奖,完全是因为他对数学和理论科学不太感兴趣,了解得也很少,认为数学是纯理论科学,不能让人类直接从中获益。想想数学大师哈代都曾错误判断数论是没有实际用途的,那么诺贝尔看轻了数学也就完全可以理解了。
我们可以做一点假想。诺贝尔在写遗嘱的时候,他也许会想起年轻时为了改良炸药,结果把自己的亲人都炸死了的情景,甚至会想到炸药用于战争使很多人丧失了生命。此时他心里应该是充满仁爱,渴望世界和平。因此特别设置了和平奖,与其他四个奖项不同,和平并不是一个学科。他已经62岁了,并不年轻,就算年轻时候有什么恩怨,此时也会放下,诺贝尔奖是一项传世之作,他不会给自己抹黑。
至于会出现数学家拐走诺贝尔情人的传闻,是因为人们对自己不了解的事情会好奇,而好奇心常常会引出八卦故事。
数学大师陈省身先生有一次接受记者采访时说,诺贝尔奖中没有设立数学奖也许是件好事,它让数学家们能够不为名利所惑,更加专心致志地进行自己的研究工作。
数学没有诺贝尔奖,但有另外一些奖项,如菲尔兹奖、沃尔夫奖。陈省身先生曾获得沃尔夫奖,而他的弟子丘成桐先生更猛,两个奖都拿了。

参考文献:
Why is there no Nobel Prize in Mathematics?
见http://almaz.com/nobel/why_no_math.html
The Prize's Rite:
见http://www.snopes.com/science/nobel.asp

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