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算法是如何秘密左右我们的行为方式

时间:2012-12-19 16:14:52  来源:  作者:

作为计算机程序的主要组成部分,算法可能已经开始影响你的圣诞购物,甚至将来可能会替你投票。

Keynes曾在他的《统一理论》中阐述到“那些努力使自己不受流行文化影响的人,往往是一些无用经济学家的粉丝”,但他最近将“经济学家“修改为”算法”。并删除“无用”,因为左右我们大多数行为的算法不可能是无用的。比如说,算法可能已经影响了你的圣诞购物。算法确定你的养老金,并判断你的抵押合同是否得到批准。将来甚至可能替你投票。

从表面上看,算法---“一步一步的计算步骤”---似乎不可能成为掌控一切的角色。作为计算机程序的主要组成部分,算法真正的力量来自于程序中所蕴含的内在逻辑。从这个意义来说,算法是可计算世界的秘密武器。

算法确实非常隐秘。人们常常只能通过一件件的丑闻一窥面纱之后的真相。例如,在去年八月,纽约证券经纪交易公司骑士资本的一台电脑上的“流氓程序”自动进入自动交易系统,在被人阻止前,已经运行了45分钟,最终使得该公司亏损4亿4千万美金。

但大都时候,算法都是在后台悄无声息的运行着。我刚才登陆亚马逊网站,查找Christopher Steiner的《自动化:算法是如何统治世界的》。在网页的底部,亚马逊告诉我买Steiner这本书的人通常也会买另外两本书:Nate Silver的《信号与噪声》以及Nassim Nicholas Taleb的《防碎》。之所以会这样是存在这样一种算法:当某人决定购买Steiner的书时,他应该也对Silver和Taleb的书感兴趣。

但推荐书籍只是小菜一碟---虽然我怀疑当人们每年这个时候很绝望的在网上寻找礼物时,他们会影响很多人的决定。世界上最强大的算法当属网页排名---谷歌利用网页排名算法对搜索结果进行排名---原因很简单,如果你的网站没有出现在搜索结果的首页,那你的网站可被视为不存在。自然而然的,谷歌和试图玩弄网页排名的网站之间开始了军备竞赛(搜索引擎优化的委婉说法)。时不时的,谷歌会调整其算法并删除一些很讨厌的搜索结果,那时人们发现他们还算成功的网上业务突然急剧萎缩,甚至完全消失。

网页排名使得谷歌无比强大。就像阿克顿勋爵曾经说过的,权力对人和机构意味着什么。因此,网页排名给各国监管机构带来了严重问题。一方面,该算法是受到严格保护的商业机密---很显然,如果不受到保护,则搜索引擎优化会被滥用,人们也不再信任搜索结果。另一方面,正如很多人所说的那样,由于该算法是秘密的,人们不能保证谷歌不会为了自己的利益而干扰搜索结果。

此外,算法不仅仅是在商业方面大显神威。很多年以前,社会学家Steven Lukes曾经指出权力体现在三方面:有能力阻止人们去做他们想做的事情;有能力强迫人们去做他们不想做的事情;以及左右人们的思维方式。最后一种正是大众传媒的威力所在,这也是为什么Leveson强调质疑的重要性。

但从某个角度来看,算法也具有那种权力。我们以谷歌新闻为例。这项服务的灵感来自于尼曼新闻实验室的Nick Diako。谷歌声称所有的重要新闻“都完全不受人工干预。”

也就是说新闻的选取比传统的人工选取更加“客观”。Diakopoulos检查了算法的工作方式。虽然他没有发现什么不好,但再次强调软件运行方式的重要性。现在,摆在每个公民的面前只有两条路:编程或接受编程。

 

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