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如何点燃创新的引擎

时间:2011-06-17 21:00:43  来源:  作者:

作者:蒂姆·哈福德 2011年5月31日

1967年,核战略家赫尔曼·卡恩与人合著了一本书:《2000年》——灵感来自于电影《奇爱博士》。卡恩和他的合著者们预测了未来将会出现的高速数据处理技术、传真机以及可能出现的——仅仅是可能出现的——移动电话。现实跟这些预测还是比较符合的。然后,他们也预测了在新千年里,将会出现星际旅行、巨型超音速飞机、廉价核能、梦境控制机、人造月亮、自动化超市和海底殖民地。

确实,在过去的40年里,信息技术领域出现了令人兴奋的进步。简言之,即因特网的出现。然而这个进步可能会使我们在重要科学技术领域迷惑双眼,从而使创新速度减慢。波音747飞机在卡恩的书出版三年后就首次用于商业飞行,然而至今依旧保持着在长途飞行中的统治地位。同样,我们在探索一种廉价,安全,低碳能源中的进步也是十分缓慢。在1984年,里根总统的卫生部长曾承诺将在两年里研制出HIV(艾滋病病毒)疫苗,可是我们现在依然在等待。

经济学家泰勒·考恩认为,这种导致创新进程缓慢的原因便是:我们通过所有相对简单的创新,已经将自己的光和热燃烧殆尽。长在低处的水果都已被摘光,他在《大停滞》一书中认为。现在,想在交通,能源和医学等领域取得进步需要更复杂的努力,而且这些努力要用在一种更广泛地范围上。如果没有政府和私人企业的一些巧妙的激励,这些努力也不可能出现。

幸运的是,现有两个实例已经证明在解决问题和推进过去的创新停滞上著有成效。第一个途径是:政府要为鼓励成功的创新设立大额奖励机制。这个想法已不新鲜:法国政府曾设立奖项鼓励发明罐头食品;英国政府于1714年设立了著名的经度奖。创新鼓励奖能够为科研提供一大笔钱,同时还能保持多元机制:即“每个人都有机会”的特点。所有人都觉得皇家天文台的天文学家们会找到船舶确定其经度的方法,可是事实上,这个问题却是由一个拥有制作精确时钟才华的农村木匠解决的。

在21世纪初,奖励机制使创新的进展得以恢复。仅仅在表明该方法有多大潜力上,这些奖励凭借其有限的作用范围而取得了巨大的成功。安萨里X奖促使了一次私人太空旅行的出现。现在,维珍银河航空公司已经开始接受太空旅客的订单。Netflix公司(全球十大视频网站中唯一收费站点)斥资一百万美元奖励能改进其推荐引擎的人。同样,Kaggle网(一个众包①预测模型平台)主办了统计挑战大赛。这些奖励带来的成功表明:只要政府参与而且提供大额奖金,巨大的创新还是可以取得的。

在这个财政缩紧,目标减少的时代,政府的大额奖励制度还未出现。然而,却有一个野心勃勃的例外:在2009年六月,五大国家政府联合比尔和梅林达盖茨基金会,投入15亿美元到一个项目中,该项目旨在奖励能够开发出有成本效益的新型肺炎球菌病疫苗的人。这个奖项设立的结果便是:保护了贫穷儿童以免受肺炎球菌病这个“大众杀手”的伤害。而且,该项目的支持者们同样希望更多大型激励措施能够建立起来,以此鼓励对更有挑战性的疾病疫苗的研发,像疟疾疫苗和艾滋病疫苗。

第二个刺激创新的途径更简单:像美国国家卫生研究院这类研究资助机构,应该从其预算中拨出更多资金用于高投机性项目。而这正是一家私人机构:霍华德·休斯医学研究所所做的,他们明确地寻找那些对于其他任何人都太冒险而不敢投资的项目。“即使这意味着不确定性和可能失败。”

三位经济学家,皮埃尔·阿祖莱,古斯塔沃·曼索和约书亚·格拉夫·兹文已对休斯的方法经行了严格的评估。他们发现:当科学家接受霍华德·休斯医学研究所的资金后,他们失败更多——但是同样创作了更高品质的“重磅炸弹”般的研究论文。换句话说,风险越多,回报越多。尽管霍华德·休斯医学研究所的奖金已经算是很多了,但是它们实质上比全球科研经费的千分之一都少。

可是这种改变已经开始。美国国家航空航天局和其他政府部门逐渐意识到创新奖励的力量所在,开始设立相对较小的奖项。 同时,美国国家卫生研究所正在建立更多风险友好型奖项。在过去的150年里,我们已经对新技术的诞生十分满足。可我们不能够停留在这种满足上。创新须苦心培养,慷慨资助。如果辅以这些正确的“工具”,创新的引擎便会被点燃。


*注释:

①众包(crowdsourcing):即crowd与sourcing组合而成的词,指把工作任务外包给大众网络的做法。

 

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